Las tarifas de los productos chinos amenazan los puertos del sur de California y podrían afectar a los consumidores

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Durante meses, mientras la administración de Trump intensificaba las amenazas comerciales, anunciando aranceles a aliados y adversarios por igual, las empresas en el complejo portuario más grande de la nación en la Bahía de San Pedro han tarareado, aparentemente inconscientes.

Llegaron teléfonos inteligentes, ropa y juguetes desde China. Cerámica y bebidas llegaron de la Unión Europea. La fruta llegó de México.

Alrededor del 40% de las importaciones estadounidenses enviadas en contenedores se mueven a través de los puertos de Los Ángeles y Long Beach, lo que respalda cientos de miles de empleos en todo el sur de California. Los envíos entrantes y salientes han aumentado este año, especialmente los de China.

Pero el lunes por la noche, el presidente Trump anunció aranceles sobre $ 200 mil millones adicionales en bienes chinos, su acción más grande hasta el momento. La medida generó amenazas inmediatas de represalias por parte de la segunda economía más grande del mundo y predicciones de expertos en comercio de que una guerra comercial en aumento podría afectar pronto a los trabajadores del almacén y camioneros del sur de California, al tiempo que aumentaría los precios para los consumidores.

“Si hay un lugar que se va a ver más afectado en los Estados Unidos, será la gran región de Los Ángeles”, dijo Stephen Cheung, presidente del World Trade Center Los Angeles, una organización sin fines de lucro.

La administración Trump ha culpado a los desequilibrios comerciales por vaciar las fábricas de Estados Unidos. (Muchos economistas no están de acuerdo: un informe del Banco de la Reserva Federal de St. Louis atribuyó el 85% de la culpa a la pérdida de empleos en fábricas desde la década de 1970 por el rápido aumento de la eficiencia de las fábricas, no por el déficit comercial de los Estados Unidos). Los puertos de California y vastas extensiones de almacenes en Inland Empire.

El año pasado, $ 173 mil millones en importaciones chinas fluyeron a través de los puertos, dijo Jock O’Connell, economista de Beacon Economics. Las categorías más grandes de productos incluyen electrónica, muebles, juguetes y ropa. Las exportaciones a China son más pequeñas, por un total de $ 18 mil millones en piezas de automóviles, algodón, material de desecho y más.

En total, China representa aproximadamente el 50% de todos los bienes que se mueven a través del complejo, dijo O’Connell.

Los aranceles son un impuesto a los bienes; cuando la mayor parte de la primera ronda de aranceles punitivos de $ 50 mil millones de la administración Trump se inicia el 6 de julio, por ejemplo, agregará un 25% al ​​precio de esos productos chinos en la frontera.

El aumento de precios resultante probablemente obligue a las compañías a comprar menos productos chinos, dijo Paul Bingham, un experto en comercio de Economic Development Research Group. Él predijo que eso provocará una desaceleración en el comercio y menos horas para los trabajadores relacionados con el puerto.

Los trabajadores de Longshore, con fuertes protecciones sindicales, tendrán mejores resultados que la mayoría de los trabajadores. Pero muchos conductores de camiones y trabajadores de almacenes son contratistas independientes o empleados por agencias de ayuda temporal de terceros y son especialmente vulnerables a una disminución en el comercio.

“Se podrían ver los despidos muy rápidamente”, dijo O’Connell, de Beacon Economics.

Cheung dijo que teme que los aranceles eleven los precios al consumidor justo cuando las compañías ya enfrentan presión para pasar los costos de transporte más altos forzados por la escasez nacional de camioneros.

“Se convierte en un ciclo que deprime toda la economía”, dijo.

Jonathan Gold, vicepresidente de la Federación Nacional de Minoristas, dijo que los minoristas ya están gastando tiempo y dinero para examinar su cadena de suministro para ver si deberían obtener artículos de otros países. Pero esas decisiones se complican aún más con los aranceles que Trump ha anunciado en otros países, así como la renegociación del Tratado de Libre Comercio de América del Norte con Canadá y México.

“No se puede cambiar en un centavo”, dijo Gold. “No saber a dónde irá esta administración o cómo llegarán es muy preocupante para la gente”.

Por ahora, el negocio es bueno. El número de unidades de contenedores que fluyeron a través de los dos puertos aumentó un 3,7% durante los primeros cinco meses de este año en comparación con el mismo período del año pasado. Y el valor en dólares de las importaciones chinas aumentó un 10,6% en comparación con los primeros cuatro meses de 2017, según Beacon Economics.

Mario Cordero, director ejecutivo del Puerto de Long Beach, señaló que el puerto se ha beneficiado de un impulso en la demanda de los consumidores a partir de una mejora de la economía global y estadounidense.

“La carga continúa fluyendo”, dijo.

Gold teme que los aranceles eliminen cualquier beneficio de los recortes tributarios personales y corporativos que Trump firmó el año pasado. Esa preocupación se hizo eco la semana pasada por Gary Cohn, ex director del Consejo Económico Nacional de Trump.

El 6 de julio, cerca de $ 34 mil millones en bienes chinos enfrentarán un arancel de 25%, y la Oficina del Representante Comercial de Estados Unidos está compilando una lista de productos adicionales por $ 16 mil millones que más tarde enfrentarán los mismos deberes.

Esos aranceles se centran en productos relacionados con la tecnología, con la esperanza de frenar el avance de China en las industrias de vanguardia y combatir el robo de propiedad intelectual, algo por lo que varias administraciones se han quejado durante mucho tiempo.

Los aranceles aduaneros de China, también programados para comenzar el 6 de julio, afectarán a los productos agrícolas estadounidenses, automóviles y otros productos.

Pero el anuncio de Trump el lunes tiene el potencial de afectar de manera más significativa los bolsillos estadounidenses, dijeron los expertos. El presidente le indicó al Representante de Comercio de los Estados Unidos que identificara productos chinos por valor de 200.000 millones de dólares a un arancel del 10%. Esos impuestos entrarían en vigencia si China no cambia sus “prácticas” y cumple las tarifas de represalia que anunció previamente, dijo Trump.

El presidente también amenazó con imponer aranceles a otros 200 mil millones de dólares en bienes si China vuelve a tomar represalias, lo que el país prometió rápidamente.

Agréguelo todo y los aranceles potenciales de los EE. UU. Sobre $ 450 mil millones de bienes afectarían aproximadamente el 90% de todas las importaciones chinas al país.

Un importante asesor comercial de la administración Trump dijo el martes que nadie debería sorprenderse. “El presidente Trump le ha dado a China todas las posibilidades de cambiar su comportamiento agresivo”, dijo Peter Navarro en una conferencia telefónica con reporteros.

Navarro restó importancia a las conversaciones sobre una guerra comercial. Sostuvo que la cantidad de bienes que enfrentan los aranceles o las amenazas arancelarias de los dos países tendría “efectos relativamente pequeños” dado el producto económico anual combinado de las naciones de más de $ 30 billones. Y dijo que la administración seleccionaría cuidadosamente los nuevos $ 200 mil millones en importaciones chinas sujetas a un arancel del 10% para minimizar el efecto en los consumidores.

Navarro dijo que las autoridades de Estados Unidos y China no tienen conversaciones programadas para resolver la disputa, pero agregó que “nuestras líneas telefónicas están abiertas”.

“El presidente está dispuesto a hablar con cualquier persona sobre estos asuntos como lo hace nuestro equipo comercial, pero la realidad fundamental es … hablar es barato”.

El oro de la Federación Nacional de Minoristas dijo que no es posible seleccionar aranceles sobre mercancías por valor de $ 200 mil millones sin aumentar los precios en artículos de consumo diario. Instó a los dos países a sentarse y aclarar las cosas.

“Las tarifas son un impuesto que finalmente paga el consumidor estadounidense”, dijo.

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